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JAÉN.- Cientos de miles de peregrinos se darán cita en Andújar desde hoy para participar en la Romería de la Virgen de la Cabeza, la más antigua de España y una de las más multitudinarias. Un total de 142 carretas de Andújar y 42 de Marmolejo iniciarán hoy el camino al Santuario Basílica, junto a los peregrinos que acceden en vehículo y los que realizan el camino a caballo, en el que coinciden el alcalde y el concejal de Festejos con los hermanos mayores y el presidente de la Cofradía Matriz de la Virgen de la Cabeza, como es tradición. Dos paradas marcan el camino, la de San Ginés y la de la finca Lugar Nuevo, donde se llegan a dar cita más de 10.000 personas para comer en hermandad, con acceso en vehículo, caballo  o carreta.

El camino de Herradura o Camino Viejo al Santuario es el que realizan las caballerías  y destaca por su belleza natural, ya que atraviesa el parque natural Sierra de Andújar, uno de los espacios naturales mejor conservados del sur de Europa. Muchas mujeres montan a la amazona o a horcajadas si suben al Santuario a caballo, aunque la tradición local es que suban en mulo, vestidas de flamenca, sobre un sillón de madera o jamuga. Antes de la salida de carretas y caballos, numerosos vecinos se acercarán a ver sus recorridos por la ciudad, que en el caso de los caballos se conoce como el ‘paseíllo’, coronado por la representación institucional del Ayuntamiento y la Cofradía Matriz.

El jueves tuvo lugar la ofrenda de flores en la plaza de España de la ciudad, junto a la fachada del Palacio Municipal, tras diversas jornadas de actos previos a la Romería, incluidos en su Pórtico, y el tradicional Convite de Banderas, en el que los hermanos mayores de la Cofradía Matriz de la Virgen de la Cabeza,  junto al alcalde, recorren la ciudad para invitar a todos los vecinos a la Fiesta Grande. Ayer tuvieron lugar la recepción de cofradías, con un total de 30 participantes en los actos previstos en el centro de Andújar y las inmediaciones del puente romano. Hoy serán un total de 64 cofradías, además de dos pro cofradías, las que se presenten ante la Morenita en su Santuario Basílica para después participar en la procesión del domingo. Tras presentarse todas las filiales, que proceden de diferentes comunidades autónomas como Valencia, Cataluña, Castilla La Macha o Madrid, entre otras, se presenta la Cofradía Matriz, en una ceremonia llena de emotividad y fervor. Durante todos estos actos, los anderos esperan junto a las andas de la Virgen, dentro de la Basílica, guardando su sitio para poder portar a la Reina de Sierra Morena al día siguiente, pasando la noche en vela.

La Virgen de la Cabeza luce ya un manto granate y oro, por elección de la hermana mayor de la Cofradía Matriz, según desveló el hermano Mayor, Manuel Vázquez.  Este año se estrena un nuevo recorrido en la entrada de la Cofradía en el Cerro, mañana sábado. El Ayuntamiento continúa trabajando para dotar de servicios públicos permanentes el Cerro, con las obras en marcha  para hacer realidad el suministro de agua potable al final de este año 2015, con una inversión de 800.000 euros, una reivindicación histórica de los romeros. El nuevo centro de Visitantes y la instalación de diez quioscos de madera para venta de productos locales forman parte del plan municipal para potenciar el Santuario como centro de atracción turística del municipio, que ya visitan cada año dos millones de peregrinos.2